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Foldaway Haptics fabrique une manette de contrôle pour les contrôleurs de réalité virtuelle

La société suisse Foldaway Haptics construit actuellement un joystick haptique avec retour de force. Cet appareil impressionnant, qui peut repousser votre doigt dans toutes les directions, pourrait apporter un retour riche aux contrôleurs VR à des coûts raisonnables.

Au fil des ans, nous avons découvert des technologies haptiques vraiment impressionnantes, comme le gant HaptX, qui offre des sensations tactiles fascinantes et un retour de force sur les cinq doigts. Mais il faudra quelque chose de simple et peu coûteux pour avoir la moindre chance de se frayer un chemin dans l’espace de réalité virtuelle grand public actuellement dominé par les contrôleurs, qui sont en train de converger rapidement vers le pouce comme principal mécanisme de saisie (hormis le mouvement).

Cela rend la solution de Foldaway Haptics très intéressante. La société est en train de construire ce qui est effectivement une toute petite plateforme à trois pieds qui peut se déplacer et s’incliner dans toutes les directions. Ils adaptent le mécanisme pour fonctionner comme une manette qui offre un retour de force. Au CES 2019, la société a présenté cette semaine un prototype de contrôleur VR avec le mécanisme intégré.

J'ai essayé le prototype fonctionnant avec un casque Vive et un petit jeu de démonstration construit par Foldaway. Dans le jeu, j'ai vu une ferme de dessins animés miniatures devant moi à la hauteur de la taille; quelques animaux différents couraient sur le sol. Quand j'ai tendu la main pour attraper un animal, j'ai poussé la manette vers le bas pour "saisir" l'animal entre ma main et mon pouce. En attrapant l'animal, le pouce est devenu raide (me laissant savoir que j'avais réussi à attraper quelque chose).

Chaque animal avait des propriétés haptiques quelque peu différentes. Le cochon, par exemple, était un peu «squishy», me permettant de pousser un peu mon pouce sur le bâton. Le pingouin était «plus dur» que le bâton de pouce a résisté beaucoup plus à mon pouce. Si je serrais trop fort, le retour de force céderait et le manche resterait enfoncé jusqu'à ce que je le lâche (je suppose que c'est pour protéger les moteurs et le mécanisme des dommages).

Le cofondateur Marco Salerno m'a dit que le prototype actuel est capable de repousser avec deux newtons (à propos de la force de deux pommes qui reposent sur votre main), bien qu'il soit possible de pousser plus de 15 newtons avec des compromis de conception différents.

Au-delà du retour d'effort dans les directions montante et descendante, le joystick peut également s'incliner contre votre doigt plutôt que de simplement le repousser. Cela permet de vous transmettre des informations directionnelles par le toucher, ce qui est très important car les simples haptiques vibrantes de tout contrôleur consommateur (VR ou autre) ne peuvent pas transmettre d’informations directionnelles arbitraires.

Un concept de ce que cela pourrait ressembler avec le mécanisme haptique caché dans le contrôleur. | Courtoisie d'image Foldaway Haptics

La "plate-forme" du mécanisme ne ressemblait bien sûr pas à une poignée de pouce traditionnelle en raison de la manière dont il pivote différemment et de sa forme. Cependant, Salerno dit que le prototype actuel est conçu pour montrer le mécanisme, mais une conception plus mature pourrait reproduire un pouce beaucoup plus près du point de vue esthétique.

Le feedback offert par Foldaway reste en grande partie une abstraction, au même titre que la vibration, mais même s’il n’est pas explicitement «réaliste», il peut offrir des informations beaucoup plus riches sur le monde virtuel, ce qui peut contribuer à l’immersion.

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En décrivant la manette rabattable, Salerno m'a dit que le mécanisme est en réalité un «robot» minuscule, dans le sens où il peut être dirigé pour exécuter des mouvements précis et utiliser également la force de l'utilisateur comme entrée pour informer ses mouvements. Le mécanisme, a-t-il dit, est fondamentalement conçu d'après un "robot delta", mais l'innovation de la société réside dans sa capacité à le rendre très petit tout en maintenant une large plage de mouvements, obtenue grâce à une construction "semblable à un origami".

Photo par Road to VR

Selon le site Web Foldaway, Salerno est titulaire d'un doctorat en robotique et a travaillé pendant trois ans en tant que chercheur au laboratoire de robotique reconfigurable de l'École polytechnique fédérale de Lausanne. Le cofondateur de Salerno, Stefano Mintchev, est titulaire des brevets relatifs aux «systèmes pliables» et a également travaillé comme chercheur dans le même laboratoire que Salerno.

Salerno m'a dit que Foldaway avait reçu environ 500 000 dollars de subventions et était en train de mobiliser un investissement de départ de 2 millions de dollars.

La publication Foldaway Haptics est en train de créer un joyau pour les contrôleurs VR qui repousse est apparu en premier sur Road to VR.